Avere meno team del suo più grande competitor, così come divise un po’ elusive, non ha mai rappresentato un problema per i fan di Pro Evolution Soccer, e perché dovrebbe? Nel corso degli ultimi anni l’offerta di Konami è stata la migliore tra i giochi di calcio sul mercato, e alla fine è questo ciò che conta davvero.

L’iterazione di quest’anno è piuttosto diversa, smussando il ritmo dell’azione per rappresentare la controparte reale molto più che nelle ultime stagioni; una mossa rischiosa perché il gioco fluido e veloce è quanto fa gravitare una buona porzione della fanbase intorno a PES anziché FIFA. Serve un periodo di rodaggio con PES 2018, che voi siate appassionati di vecchia data o meno, ma quando parte, parte.

Le qualità individuali e i punti deboli dei giocatori non hanno mai avuto la prominenza che hanno in PES 2018. Un’ala offensiva meno robusta non costituirà una sfida troppo complicata quando ci sarà da difendere una palla alta da un corner, e un incontrista non guiderà di certo un contropiede con successo. Bisognerà essere un po’ più intelligenti nell’approccio alla manovra offensiva, con cose come il posizionamento e il tempismo tutte lì a giocare un ruolo più vitale che mai.

Se vedete la vostra ala scattante correre lungo la sua zona di campo e volete che la palla del centrocampista centrale lo raggiunga, farete meglio a dosare perfettamente il passaggio, altrimenti il terzino avversario la recupererà e farà partire un break con i suoi compagni di squadra. Non dovrete neppure preoccuparvi troppo di cercare altri dieci uomini cui passare il pallone: vogliono vincere tutti quanto voi.

Troveranno lo spazio verso cui muoversi, facendosi vedere e dandovi delle opzioni; torneranno anche alla loro posizione per darvi una mano a difendere. Lo stesso vale per i vostri rivali, che proveranno a portarsi in posizioni pericolose del campo per avere una palla pericolosa prima di voi.

C'è ilarità in alcune occasioni, quando, per esempio, si vede un fantasma dell'arbitro attraversare un giocatore per parlargli, ma tutte le animazioni di quest'anno sono fantastiche. Guardare Olivier Giroud perdere un occasione d'oro e vederlo visibilmente turbato con se stesso, o in contrasto vedere come maschera il suo sforzo e notare l'euforia che trasuda da lui e l'Arsenale XI. Gary Cahill sembra un po' strano quando canta God Save the Queen indossando la maglia Three Lions, ma i modelli sono i migliori che abbiamo mai visto in un gioco di calcio con sembianze umane spaventosamente buone in alcuni casi.

Così come i professionisti altamente pagati sul prato, la palla gira in modo più realistico, anche in movimento in modo da riflettere il bel gioco. Mentre è possibile prevedere alcuni cambiamenti di traiettoria, non si può spiegare il rimbalzo su un giocatore e la palla va fuori area. Non è inoltre possibile tenere conto di Jonjo Shelvey attaccare palla al piede attraverso l'area, solo per vederlo prendere il più pesante delle deviazioni pesanti di Chris Smalling, e oltrepassare David De Gea in un angolo non intenzionale della porta. In quel momento mi sono sentito un po' distrutto da questo risultato, perché si è fermata la striscia vincente nella mia campagna Master League, ma questo mi ha fatto apprezzare che PES 2018 non è robotico. Il ridicolo può accadere, e infatti può verificarsi alle 15:00 di un sabato pomeriggio.

Ma quando la palla rispetta le regole si ha più controllo su di essa rispetto ai giochi precedenti grazie alla realizzazione del Real Touch+. I giocatori possono ora prendere la palla con praticamente ogni frames, che diventerà un vero problema quando si gioca come uno dei giocatori professionisti, ad esempio del Barcellona. Un passaggio che attraversa tutto il campo di Messi all'ormai defunto Neymar Jr. mostrerà l'uomo del PSG prendere la palla con facilità basato sui propri scriptaggi. Si creano dei veri e propri momenti di magia.

È più difficile che mai creare qualche magia a palla inattiva, dato che anche gli indicatori di direzione sono stati rimossi. La possibilità di passare da on a off per il commento è stata la soluzione ideale quando si gioca contro un avversario reale, in modo da non sentire dove si stava mettendo la palla, ma non posso fasciarmi la testa attorno a questo problema perché è stato rimosso del tutto. I corner sono ancora gestibili, anche se è un po' più difficile da giudicare, ma i calci di punizione sono passati da atrocemente difficile a quasi impossibile adesso.

I contrasti possono essere disordinati di volta in volta, concon una percentuale del 50% di conseguenti falli intenzionali, ma come è avvenuto negli anni precedenti, gli arbitri sono troppo clementi. Atterrare un uomo con un intempestiva scivolata un secondo o due dopo che ha giocato la palla probabilmente subirete un giallo e potenzialmente accorcierete la sua carriera. In innumerevoli ore di giocate nel corso degli ultimi due giorni, non sono mai stato espulso una volta. La varietà di avversari CPU che ho affrontato sono stati amminiti solo una o due volte.

La Master League ti dà la possibilità di guidare la tua squadra verso la gloria durante la negoziazione dei trasferimenti, e di passare alla ricerca di opportunità di lavoro altrove, e per la maggior parte, è identico alle ML precedenti. Un nuovo modo di giocare la Master League è la sfida, che vi darà più controllo sui rapporti del club. Attendere un pieno concretizzazione della caratteristica sim-gestionale è un po' sciocco, tanto che speravo in qualcosa che mi permettesse di reagire a Willian, secondo il news feed in-game, facendo offerte ad altri club, o avere a che fare con buffonate fuori dallo stadio da parte dei giocatori. Invece, ho firmato con alcune delle elite del mondo abbastanza facilmente e non ho avuto molti problemi con la mia squadra. Volevo qualcosa di più quest'anno in Master League - non necessariamente una narrazione in stile HBO,

Abbiamo, comunque, avuto un piccolo extra della nuova modalità 2v2 e 3v3 co-op, dove i giocatori lavorano insieme per contrastare un avversario composto da 11 giocatori diversi in campo. Ogni partecipante riceve dei punti per le proprie prestazioni individuali contando passaggio, dribbling, tiro e così via. Si può tenere traccia di queste statistiche in-game nella parte inferiore dello schermo, mentre la realizzazione sul campo al di sopra dei giocatori della posizione che occupano su schermo è un po' stridente; sei indicatori colorati in cima alle teste dei giocatori può generare confusione. Questo modalità può diventare molto divertente e si fa apprezzare con alcuni degli elementi meno glamour del gioco.

PES 2018 è un aggiornamento in quasi ogni aspetto rispetto alla scorsa edizione, quando si tratta di presentazione: la grafica in partita scorre liscia, è possibile scorrere su tutto il tappeto verde, e gli attaccanti scattano su tutta la superficie verso il gol. E, come già mi ero illuso ma ormai lo dovreste sapere, gli accordi di licenza significano che coloro che normalmente giocano al Bernabeu sono conosciuti come MD Bianco, e questo funziona tutto perfettamente bene (nelle opzioni è possibili ordinarli, se lo si desidera). Ma, siamo nella fase in cui il commento deve essere conclusivo. Peter Drury che urla il nome di Diego Costa quando sbaglia non è più divertente. Jim Beglin che ripete la stessa linea su 'custodi' di alta classe e qualcosa che ha fare con un 'alta classe salariale' più e più volte è ben al di là dall'aver stancato. I toni innaturali in cui si dice il nome di una squadra, scanalata in una frase a cui chiaramente non appartiene, è così antiquata. Questo deve cambiare.

PES 2018 è un miscuglio di meravigliose nuove idee, e alcuni vecchie che hanno bisogno di una rinfrescata. Diventare una Leggenda ha perso interesse, ma riportando la modalità di selezione casuale così ridicola da permettere di mettere Wes Hoolahan in maglia argentina è una gioia. Non fatevi trarre in inganno dai difetti che vengono visualizzati più del dovuto negli ultimi anni, la filosofia di rallentare il gioco offre a PES 2018 un effetto piacevole.

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